Juho Hänninen accompagnera le retour du constructeur japonais en mondial de rallye à partir de 2017.

Le pilote finlandais accompagnera le retour du constructeur japonais en mondial de rallye à partir de 2017.

A 35 ans, Juho Hänninen a ainsi signé un contrat d'un an pour les épreuves du WRC, après avoir pris une part active dans le développement de la Yaris WRC depuis le mois de mars de cette année.

Hänninen s'était illustré au début des années 2010 avec Skoda, avec qui il a remporté l'Intercontinental Rally Challenge (IRC) en 2010, puis le Championnat du monde S-WRC (aujourd'hui appelé WRC2) en 2012.

Le Finlandais a eu ensuite l'opportunité de s'aligner à sept reprises au départ d'une épreuve WRC, trois fois sur Ford, et quatre fois au volant d'une Hyundai, une équipe avec laquelle il a décroché ses meilleurs résultats en mondial avec trois 6e places en Pologne et en Finlande en 2014 sur une Hyundai i20, puis en Finlande en 2015 au volant d'une Fiesta RS.

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Hänninen a ensuite intégré le giron de Toyota au printemps dernier pour prendre part au développement de la nouvelle Yaris WRC qui effectuera ses débuts en 2017, année qui verra ainsi l'ancien champion IRC effectuer sa première saison complète en WRC.

“C'est vraiment comme un rêve devenu réalité. Rejoindre une équipe d'usine avec un tel potentiel pour une saison complète est une réelle opportunité pour moi”, dit le Finlandais qui sera désormais copiloté par Kaj Lindström, ancien copilote de Tommi Mäkinen et qui accompagna également Kimi Räikkönen durant ses deux saisons de WRC en 2010 et 2011.

Esapekka Lappi probable deuxième pilote

“Nous travaillons ensemble [avec Toyota] depuis la première sortie [de la voiture], ce qui rend tout cela encore plus excitant et motivant. La Yaris WRC est incroyable. Je suis impatient de débuter au Rallye Monte-Carlo.”

Le quadruple Champion du monde Mäkinen, aujourd'hui directeur de l'équipe Toyota, déclare pour sa part : "Quand il a rejoint l'équipe, Juho s'est montré incroyablement motivé et impliqué. Il a aussi compris très clairement que nous ne voulions pas qu'il coupe le moindre virage et que 2017 serait une saison d'adaptation au Championnat et d'apprentissage.”

“Il a beaucoup d'expérience en Championnat du monde des Rallyes, et je suis sûr que du fait qu'il a développé la Yaris WRC depuis le début, il connaît le mieux la voiture.”

Toyota devrait confirmer également dans les semaines qui viennent l'arrivée d'un autre Finlandais, le jeune Esapekka Lappi, aux côtés de Hänninen pour la saison prochaine. 

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