Le projet d'une sportive légère qui donnera naissance à la MX-5 naît au début des années 80. Au départ, Mazda explore trois pistes, dont celle d'une propulsion à moteur central qui ne fut finalement pas retenue. Un autre petit coupé, cette fois à moteur avant et roues avant motrices, fut également écarté au profit du roadster que l'on connaît tous.