Le VW 181 n'a pas été conçu comme un cabriolet au sens propre du terme. En tant que "voiture de coursier", elle a servi à des fins militaires à partir de 1969. Elle a remplacé le DKW Munga dans l'armée allemande.

Pour un apport maximum d'air frais, les portes étaient amovibles. De plus, le pare-brise pouvait être rabattu.

Aux États-Unis, le VW 181, qui a été construit jusqu'en 1980, est devenu une légende sous le nom de "The Thing" ("la Chose").