Considérée comme la "sœur pauvre" de la famille, la Compact a fait ses débuts dans la gamme de la Série 3 E36 et a été le modèle d'accès de BMW pendant deux générations : dérivée de la berline, mais avec seulement deux portes et un hayon, elle était plus pratique que sportive, à l'exception de la version phare avec un moteur 6 cylindres de 2,5 litres.